Sunbeam Imp

Met de komst van de Mini in 1959 besloot ook de Rootes Group een kleine stadsauto te gaan ontwikkelen. Het project kreeg de naam “Apex” en twee jonge ingenieurs, Tim Fry en Mike Parkes, kregen vrijwel de vrije hand om de auto te ontwikkelen. Het werd een auto met een 875cc aluminium motor, die feitelijk een aangepaste Coventry Climax brandweerpomp was. Voor Rootes was de introductie van de “Apex” modellen een hele stap.

 

Sunbeam Imp 1975

Sunbeam Imp uit 1975.

 

Sinds de,voor die tijd, kleine Hillman Minx uit de jaren dertig had het de Rootes Group geen kleine auto’s meer gebouwd en ook de nieuwe aluminium motor kende zijn uitdagingen. Bovendien mocht de fabriek in Ryton niet uitbreiden, waardoor er speciaal voor de Hillman/Sunbeam/Commer Imp, de Singer Chamois en de coupé’s een nieuwe fabriek in Linwood gebouwd moest worden. Hier ging personeel uit de teruglopende scheepsindustrie in Glasgow aan het werk.

 

Als eerste auto verscheen in 1963 de Hillman Imp op de markt. Deze auto had de motor achter de achteras, waardoor een grote kans op overstuur ontstond. Dit werd opgelost door de auto aan de achterkant te voorzien van een vrij dure semi-onafhankelijke wielophanging. De motor was 45 graden gekanteld, enerzijds om hem makkelijker in het motorcompartiment te laten passen, anderzijds om het zwaartepunt laag te houden. Rootes bouwde drie basiscarrosserieën. De sedan werd als Hillman Imp geïntroduceerd in 1963. Bijzonder was dat de achterruit geopend kon worden om gemakkelijker toegang te bieden aan een kleine bagageruimte achter de wegklapbare achterbank. In 1965 verscheen een bestelauto onder de naam Commer Imp. Het bodywerk van de bestelauto werd ook voor een Estate versie gebruikt, die als Hillman Husky door het leven ging, maar door de hoge (bestelauto) opbouw kwam dit model er tamelijk lomp uit te zien. In 1970 verdwenen zowel de Commer Imp als de Hillman Husky weer van de markt.

 

Sunbeam Imp Sport en Stiletto

De verkoop van de Imp viel tegen en kwam nog niet in de buurt van de gewenste 100.000 exemplaren per jaar. Om die reden werden nieuwe versies uitgebracht: de luxe Singer Chamois in oktober 1964 en de Sunbeam Imp Sport in oktober 1966. Beide modellen kregen ook meer motorvermogen. Omdat Sunbeam in sommige landen nog steeds een goede naam had, werden soms ook Singer auto’s als “Sunbeam” verkocht, tot Chrysler in 1970 de naam Singer voorgoed in de ban deed. In 1967 verscheen de coupé als Sunbeam Stiletto op de Mondial de l’Automobile in Parijs. De carrosserie was vrijwel gelijk aan die van de sedans, maar met een aflopende achterkant waarbij de achterruit niet meer opklapbaar was. Dezelfde carrosserie werd met een iets zwakkere motor gebruikt voor de Hillman Imp Californian en de Singer Chamois Coupé.

 

De eerste modellen waren niet goed geproduceerd wat resulteerde in mechanische- en koelproblemen. In 1966 werden deze problemen direct aangepakt en de Imp “Mark II” versie ontstond. De moderne pneumatische gasbediening en de automatische choke werden weer vervangen door conventionele exemplaren. Daarnaast werden de voorwielophanging en de stuurgeometrie aangepast. In 1968 werden de auto’s opnieuw herzien, waarbij het instrumentenpaneel anders ingericht werd. Dit werd echter door velen niet als een verbetering gezien, temeer omdat de eerste series juist complimenten hadden gekregen voor de inrichting van het dashboard. De problemen met de eerste series brachten de Rootes merken behoorlijke imagoschade op.

 

Rootes gooide de marketing over een andere boeg. Moesten de nieuwe kleine modellen aanvankelijk concurreren met de Mini als kleine, sportieve auto’s, vanaf ca. 1966 werden ze verkocht als “goedkoop”, en dat waren ze ook. De betrouwbaarheid was matig en bovendien hadden zowel klanten als dealers moeite met het onderhoud aan de aluminium motor. De Mini, die ook zijn opstartproblemen had gekend, werd steeds populairder en halverwege de jaren zestig zelfs een hype wat nog meer ten koste ging van de kwakkelende Imp.



Sunbeam modellen


Garages en specialisten

Clubs, fora en verenigingen


Ook interessant